[评论]玩ARM玩得最烂的NVIDIA 苦恋不成就抢婚?

近年,ARM公司历经多次股权变更和收购,因此人们对此事的影响产生了各种猜测。例如,有人担心未来ARM架构的授权模式会被改变,也有人认为从此以后日本科技复兴的希望将彻底破灭。

不过,笔者倒是觉得NVIDIA公司这个简单粗暴的操作,更像是追求梦中情人无法得手,最后直接抢婚得了。

熟悉半导体行业的朋友就应该知道,ARM的主营业务是芯片架构授权,虽然ARM公司自己不做芯片,但使用ARM架构的芯片和产品遍及地球上每一个角落,甚至已经飞到太空之中。目前,除了传统架构的PC电脑,几乎所有品类的科技产品,从手机、智能手表、智能电视路由器、车载电脑到存储服务器等等,都由基于ARM架构的芯片在控制——甚至连PS4游戏机,虽然使用X86的主CPU,其实主板里也藏着一颗ARM芯片,用于待机模式。

ARM架构芯片之所以应用如此之广,其在商业上成功的最大优势是同性能下的低功耗表现(能效比),所以大家可以发现使用ARM芯片的大多是些使用电池的手持低功耗设备(手机、平板)。虽然Intel也曾想借自家的X86架构插足这一领域,却因先天不足而在亏损了上百亿美元之后宣布放弃。讽刺的是,在上世纪90年代到本世纪初,Intel公司也在生产着ARM芯片,而且是当时性能最强的ARM芯片,只是没玩几年就出售了这块儿业务。

玩ARM成功的大厂很多 里面却没有NVIDIA

由于ARM架构是开放式授权的,世界上生产ARM芯片的半导体公司大大小小的非常多,其中很多公司和品牌普通大众可能连听都没听说过。不过说起那几家大厂,大家一定都是如雷贯耳。

首先知名度最高的就是苹果,他们购买ARM授权自行设计生产了A系列芯片,用于iPadiPhone、Apple TV等设备中,其中iPad搭载的芯片基本都是当时性能最强的ARM芯片(传说中的双核秒八核)。其CPU和GPU性能碾压同行,甚至近期还有消息称未来苹果电脑也会部分的采用A系列芯片。

另一个大厂,就是高通了,其一直以来都是智能手机领域的市占率冠军。高通其实首先是通信行业的巨头,其次才是芯片大厂,因此以前有人戏称骁龙芯片是买通信基带送CPU。因为智能手机所使用的骁龙芯片中,不仅集成了ARM架构的CPU计算模块,还有高通自研的通信模块,这块儿才是体现高通自身价值的部分。像iPhone的A系列芯片虽然性能强劲,却没有集成通信模块,需要再买一颗高通的基带芯片焊在主板上才能打电话。

再就是让国人引以自豪的联发科和华为了。他们不仅在智能手机芯片领域站稳了脚跟,同时还将业务线扩展到了智能电视、机顶盒、路由器等更广泛的领域。当然区别就是联发科造芯片是卖给别的厂商用,而华为的手机芯片目前只给自家手机使用(智能电视和机顶盒等芯片例外)。

那么,今天的主角NVIDIA呢?是ARM芯片大厂吗?从当前的知名度和市场占有率而言,显然无法胜任。

这些年,NVIDIA对ARM的苦恋之路

不过,NVIDIA和ARM的羁绊却可以上溯到很多年前。NVIDIA最早的ARM芯片叫GoForce,知名度太低咱先不提。后继者Tegra更有名气一些,2009年微软使用它设计了一款音乐播放器ZUNE HD。笔者当时买了一个,印象如下:机身全金属,轻薄小巧;屏幕很大(按当时的标准),而且是当时很稀罕的OLED材质,显示效果非常棒。更神奇的是,ZUNE HD内置了一个赛车游戏,据说是Xbox上看家大作Forza的移植版,画面效果自然也是惊人,甩开当时诺基亚、安卓机上的游戏几个时代。我玩了之后非常激动,一度和很多玩家一样认为这机子就是微软Xbox的掌机版,未来前途无量!

然后,就没有然后了。Tegra第一代芯片和Zune HD、以及ZUNE音乐平台一起被大家遗忘。

后来,Tegra 2在摩托罗拉手机上闪现过,号称首个双核智能手机。Tegra 3在北斗小辣椒、天语大黄蜂等“知名”手机品牌中出现过。Tegra 4的知名度则更高一点,因为小米手机3的首发版就是用的它。2013年Tegra 4发布时,我在拉斯维加斯的发布会现场,NVIDIA自己做了一个Shield掌机,我当时看到之后惊为天人,一度认为这就是理想中的游戏掌机。然而在入手用了一段时间后,我就发现了为什么PSP和GBA之类传统掌机会更成功了——因为Shield这玩意儿实在是太重了,而且必须以一种“捧着”的姿势使用。在地铁上使用时,即使有座位,玩不了一小会儿照样手腕酸痛得不行。

后继产品叫Tegra K1,NVIDIA为他推出了一个平平无奇的平板电脑。另有一些厂家用它做了一些安卓游戏机,其中最知名的就是臭名昭著的战斧F1。

但以上不是最惨的,Tegra在消费领域(注意,我说的是消费领域)的最后一作是2015年的Tegra X1。使用它的只有NVIDIA自家的一款电视盒Shield TV,没有任何一个其他厂商使用它生产过任何一款产品。网上一直有人吹嘘Shield TV是性能最强的电视盒,而且后面几年NVIDIA也推出过几个功能升级版。但笔者认为这都掩盖不了Tegra X1作为一颗芯片的失败。在半导体行业里,芯片如同大国军备竞赛一样,应该快速迭代推陈出新,而Shield TV至今都还在用着一颗2015年初推出的芯片,这不叫失败什么叫失败。更何况,如果Shield TV销量很高的话,那也还行啊……

有人会反驳,说Tegra虽然在消费领域止步与Tegra X1,但之后在车载领域还挺流批的。是啊,Tegra确实进入过宝马、奥迪、特斯拉等车载电脑。不过特斯拉后来搞出了自己的芯片,性能领先Tegra最高达20倍,一下子就把Tegra称霸车载电脑的梦想给彻底击碎了。

在2011年,还出过一个少有人知的新闻,NVIDIA花3.67亿美元收购了一家不是很知名的基带芯片厂商Icera。很明显,老黄一开始是真想做手机芯片的,收购这家公司也是为了获得手机芯片必备的基带设计能力。至于后来为什么没消息了?笔者听一位任职NVIDIA的朋友说过:我们被坑了,那TMD就是一家骗子公司!看来,不止腾讯遇到过假老干妈,NVIDIA这种大厂也遭遇过塞翁失马呀。

至此,NVIDIA在低功耗的手机和对功耗不那么敏感的消费电子领域都撞了南墙。所以我们可以认为:与苹果、高通等相比,NVIDIA堪称是玩ARM玩得最烂的大厂。

唯一的慰藉,是任天堂的Switch掌机,其就采用了Tegra X1的特殊版本,现在可谓风光一时无两。然而,由于Tegra X1芯片本身不是为反盗版设备所设计,就是它的原因导致了Switch全线被破解。所以,Switch确实很成功,但这芯片嘛,那就一言难尽了。

一点阴谋论和未来的担心

甚至有阴谋论认为:从GeForce 10代显卡开始,主流NVIDIA显卡就开始大幅涨价的原因,就是老黄为了补贴Tegra业务经年累月的亏损。笔者倒不认为这俩事儿有必然联系,毕竟NVIDIA也是国际化大公司,不至于斤斤计较到这个份儿上。但先例也不是没有的,因为也有人怀疑三星在note 7这款手机巨亏之后,发动了闪存涨价以弥补集团亏损。

不过,笔者认为NVIDIA收购ARM对未来行业格局影响应该不大。毕竟ARM公司自身有较强的独立性,之前也发生过多次重大股权变更,都没有影响其最核心的授权业务的开放性(这一点,就不像完全不能掌握自身命运的MIPS)。而NVIDIA作为商业公司其实还保留着难得的理想,从它在ARM芯片领域这么多年的屡败屡战来看,就已经证明了。

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